Da Rembrandt møtte en elefant

En utstilling i Amsterdam utforsker det vandrende livet og den utidige døden til Hansken, en asiatisk elefant som ble et skue i Europa på 1600-tallet.

Hanskens hodeskalle og andre gjenstander utstilt i utstillingen Hansken, Rembrandts elefant i Rembrandthuset.

AMSTERDAM — I Rembrandts etsning fra 1638, Adam og Eva i paradis, er det to symboler på godt og ondt. En drage svever over paret mens de ser på det forbudte eplet, og representerer faren for fristelse. Og i bakgrunnen boltrer en liten, rund elefant i sollyset, et tegn på kyskhet og nåde. Selv om betydningen av disse symbolene er uklare i dag, ville de vært gjenkjennelig i Europa på 1600-tallet.

Dragen Rembrandt tegnet var et oppdrett av hans fantasi. Men elefanten ser overraskende livtro ut. Hvordan visste Rembrandt, som aldri reiste utenfor Nederland, hvordan en elefant så ut?



Bilde

Kreditt...Julia Gunther for The New York Times

Svaret på dette spørsmålet kommer i form av en utstilling, Hansken, Rembrandt’s Elephant , på Rembrandt House Museum i Amsterdam. Utstillingen, som varer til og med 29. august, forteller historien om en kvinnelig asiatisk elefant, tatt til Nederland på 1600-tallet, som tilbrakte resten av livet i Europa og ble et populært og berømt skue.

Denne elefantens liv har vært en spesiell besettelse av den nederlandske naturforskeren og kunsthistorikeren Michiel Roscam Abbing i nesten to tiår. Han publiserte sitt første slanke bind om Hansken i 2006, men fortsatte å søke etter ytterligere dokumentasjon om oppholdssted og biografi de siste 15 årene, noe som resulterte i en ny bok og Rembrandt House-showet.

Det han oppdaget er at Hansken hadde en overordnet betydning innen kunst, populær underholdning og vitenskap i løpet av hennes korte liv på rundt 25 år. Hun ble avbildet minst tre ganger av Rembrandt; hun reiste til Baltikum med skip, og til fots hele veien oppover Danmark og ned til Italia; og hun ble den første asiatiske elefanten som ble beskrevet av vestlig vitenskap.

Det er faktisk en veldig tragisk historie, men den er også fascinerende, sa Leonore van Sloten, kurator ved Rembrandt-huset. Det er bare utrolig å tenke på at det er så mye informasjon om ett dyr.

Hun ble brakt til en verden der hun ikke hørte til, la van Sloten til, men hun ble et slags vindu på hvordan livet var på den tiden.

Bilde

Kreditt...Albertina museum

Hansken ble født i 1630 på øya Ceylon, dagens Sri Lanka. Det nederlandske østindiske kompaniet gjorde forretninger med øya, og Nederlands regjerende guvernør, prins Frederick Henry, ba tjenestemenn sende ham tilbake en ung elefant som en kuriositet.

Elefanter var en sann sjeldenhet i Europa før moderne tid. På 1400-tallet var det én elefant i Europa, sa Roscam Abbing. På 1500-tallet kjenner vi til to eller tre elefanter, og det samme gjelder 1600-tallet.

Turen tok rundt syv måneder, og Hansken ankom Nederland i 1633. Frederick Henry holdt henne i sin kongelige stall, sammen med andre eksotiske dyr. Men kanskje på grunn av kostnadene og vanskelighetene med å vedlikeholde henne, ga han henne senere til en slektning, grev John Maurice.

Hun byttet hender minst to ganger til før hun ble kjøpt av Cornelis van Groenevelt, en ambisiøs entertainer, for 20 000 gylden, eller tilsvarende omtrent en halv million dollar i dag. Hansken tilbrakte resten av livet med van Groenevelt, som syklet henne fra by til by som en attraksjon.

Van Groenevelt lærte elefanttriksene – hvordan man bærer en bøtte, legger seg ned, bruker et sverd og avfyrer en pistol – som ble avbildet i trykk av den sveitsiske kunstneren Jeremias Glaser, og i andre tegninger og etsninger av ukjente kunstnere, noen ganger som reklame for showene hennes.

Et av Hanskens første stopp var i Amsterdam, i 1637, som sannsynligvis er første gang Rembrandt så henne. Han laget en detaljert skisse av henne samme år, og fanget teksturene og foldene på huden hennes og krumningen av bagasjerommet hennes. Tegningen fungerte sannsynligvis som studie for den senere Adam og Eva-etsningen.

Han var interessert i dyret som sådan, og ikke i triksene hun utførte, sa Roscam Abbing. Disse andre artistene fokuserte på at hun skulle skyte en pistol eller bære en bøtte med vann, men ikke Rembrandt. Han var interessert i å fange selve elefanten.

Bilde

Kreditt...Julia Gunther for The New York Times

Roscam Abbing var i stand til å dokumentere Hanskens ankomst til minst 136 byer og tettsteder i Europa; hun besøkte Amsterdam fire ganger i løpet av livet. Rembrandt kan ha sett henne to eller tre av de gangene. Rundt 1641 skisserte han henne igjen, og skildret tre versjoner av henne fra flere vinkler og i forskjellige positurer: spising, liggende og gå.

Etter år med turné og opptreden, sannsynligvis med dårlig ernæring og omsorg (fordi europeere nesten ikke visste noe om å ta vare på et slikt dyr), kollapset Hansken på Piazza della Signoria, et stort torg i Firenze, Italia, den 9. november 1655. rundt 25 år.

Hennes siste øyeblikk ble fanget i tre tegninger av en italiensk kunstner, Stefano della Bella, som tilfeldigvis var der.

Det var uklart hva som skjedde med henne; man trodde først at hun var blitt forgiftet, sa van Sloten. Etter legeundersøkelse ble det konstatert at hun var død av feber av en infeksjon; hun hadde alvorlige abscesser på føttene.

Van Groenevelt solgte Hanskens lik til storhertugen av Toscana, Ferdinando II de’ Medici, som var interessert i naturvitenskap. Han fikk liket hennes studert mye, og beskrevet i vitenskapelig litteratur. Både huden og skjelettet hennes ble senere utstilt i Uffizi-galleriet.

Huden ble forringet og ble kastet på 1800-tallet, men Hanskens skjelett overlever i dag og er en del av den permanente samlingen til Museo della Specola ved Universitetet i Firenze.

Bilde

Kreditt...Julia Gunther for The New York Times

Hodeskallen hennes er utlånt til Rembrandthuset som en del av utstillingen.

Det er ingen bein du fortsatt kan se fra noen annen samtidige av Rembrandt, ikke engang beinene til Rembrandt selv, sa van Sloten. Så det er en utrolig oppfatning at vi kan stå ved siden av henne.