En akvarellist som vendte hånden til Oils of Heroic Vision

Søk i amerikansk kunsthistorie, og du vil oppdage få akvareller som er vakrere enn Charles Demuths. Ved å kombinere krevende botanisk observasjon og løst kubistisk abstraksjon, har hans akvareller av blomster, frukt og grønnsaker en magisk livlighet og en nesten sjokkerende sanselighet.

Akvareller var lett for Demuth, (1883-1935), og det skadet ikke at samlere lett snappet dem opp. Men i hans tid ble akvareller ansett som en mindre kunstform; hvis han skulle markere seg som en moderne kunstner, mente han, måtte han gjøre noe vanskeligere ?? noe større, dristigere og i oljemaling.

Så på 1920-tallet begynte Demuth å male oljer, og i 1927, da han var i 40-årene, tok han fatt på det som viste seg å være hans siste kampanje: en serie på syv panelmalerier som skildrer fabrikkbygninger i hjembyen hans, Lancaster, Pa.



Seks av disse maleriene er fremhevet i Chimneys and Towers: Charles Demuths Late Paintings of Lancaster, en nydelig, tett fokusert utstilling på Whitney Museum of American Art. De er ikke så fantastiske som hans floral akvareller ?? noen av disse er også i showet ?? men oljene har en gripende utstråling.

Utstillingen ble arrangert av kunsthistorikeren Betsy Fahlman for Amon Carter Museum i Fort Worth, hvor den var å se i fjor sommer.

Bilde

Selv om Lancaster-maleriene ikke er store etter dagens standarder ?? den største måler 2 ½ fot med 3 fot ?? de projiserer en monumental skala og en heroisk visjon. I hver er utsikten oppover. Hullrike murbygninger fra 1800-tallet, skyhøye sylindriske skorsteiner, rakettlignende vanntårn og en gigantisk kornsilo i betong vevstol mot blå eller grå himmel.

Demuth jobbet i en stil som ble kalt presisjonisme, og malte innenfor blyantlinjer som han hadde ristet inn i fiberplatepaneler. I tillegg til å definere objekter i en komposisjon, skjærer linjene diagonalt gjennom bildene som lysstråler, og skaper fasetterte krystallinske mønstre forsterket av endringer i farge og skyggelegging. Spenningen mellom arkitektonisk soliditet og kubistisk brudd i disse verkene skaper en futuristisk dynamikk, mens nøye undersøkelser avslører deres overdådige, satinaktige overflater.

Bortsett fra sporadisk passasje av gult, er hovedfargene som brukes rød, hvit og blå. Tatt i betraktning at ett maleri heter And the Home of the Brave og at et annet henter tittelen, Tross alt, fra et dikt av Walt Whitman, kan serien sees på som en slags hymne til USA. Det var en tid da amerikanske modernister omfavnet innfødte temaer og feiret amerikanske prestasjoner innen industri og ingeniørfag.

I dag virker Demuths industrielle romantikk mer sjarmerende enn inspirerende. Men andre, mindre åpenbare følelser bidrar til seriens aura.

Gjennom årene jobbet Demuth på Lancaster-maleriene, led han av diabetes ?? så alvorlig at han i lengre perioder ikke var i stand til å male. Insulin begynte å bli brukt i 1922 som et middel mot denne sykdommen, og Demuth var blant den første bølgen av pasienter som ble behandlet med den nye medisinen. (I sitt essay i showets katalog avslører Ms. Fahlman at Dr. Albert C. Barnes, kunstsamleren som opprettet Barnes Foundation utenfor Philadelphia, var medvirkende til å hjelpe Demuth med å få den beste medisinske behandlingen.)

Men insulin var ikke nok til å redde Demuth. Han fullførte After All, det siste maleriet i serien, i 1933, og han døde to år senere, 51 år gammel. Å kjenne til omstendighetene som Lancaster-maleriene ble laget under, gir deres heroiske bilder en skarp personlig karakter.

Bilde

Kreditt...AMON CARTER MUSEUM

Det er også bakhistorien om Demuths liv som homofil mann i det bohemske New York, hvor han tilbrakte mye tid uten noen gang permanent å forlate barndomshjemmet i Lancaster som han delte med sin mor.

Blant Demuths mest herlige verk er smidige, tegneserieaktige akvareller som skildrer menn sammen i seksuelt ladede situasjoner. To relativt anstendige eksempler er inkludert i Whitney-showet, hengt i et eget rom sammen med noen blomsterakvareller, en akvarell av sirkus trapesartister i aksjon og et hjerteskjærende fotografisk portrett av en utmagret Demuth av hans New York-forhandler, Alfred Stieglitz. Som konfigurert av Whitneys kuratorassistent Sasha Nicholas, avslører det lille rommet en øm, personlig side av Demuth som forblir skjult blant de relativt upersonlige fabrikklandskapene i frontrommet.

I sitt essay spekulerer Fahlman på at til tross for de mer liberale seksuelle holdningene som rådet blant amerikanske avantgardekunstnere, kan Demuth ha følt seg marginalisert av den hovedsakelig heterofile kunstverdenen. Hvis det er sant, kaster den tolkningen Lancaster-maleriene i et annet spennende lys.

Du kan lese serien som Demuths forsøk på å avvise ethvert stigma av feminitet som kan ha fulgt hans karriere som akvarellist og blomsterspesialist. Visst representerer Lancaster-maleriene en ambisjon som hans kritikere på den tiden ville ha sett på som mer viril.

Etter å ha underholdt den tanken, revurderer du de umiskjennelig falliske vanntårnene og røykstengene. Hva tenkte Demuth på? Marcel Duchamp var hans gode venn; Freuds ideer om mulige betydninger av livløse gjenstander var i luften. Kan Demuth ha vært uvitende om det presserende hastverket i bildene hans?

Jeg liker å tro at han hadde det litt moro med forventningene til dagen sin, at han sa til seg selv: De vil ha mannlige malerier. Jeg skal gi dem mannlige malerier! Det han ikke kunne la være å gjøre var å gjøre dem vakre.