Shadow Journey to the East on Rawhide Wings

Lenge før oppfinnelsen av filmen utviklet kineserne en bemerkelsesverdig kunstform for bevegelige bilder. Skyggedukker, laget av gjennomhullet og preget råskinn og manipulert med pinner bak en opplyst skjerm av gjennomsiktig stoff, underholdt både keisere og landlige bønder. Akkompagnert av musikk brakte skyggeteater lykke til i bryllup og tilbød velkommen distraksjon ved begravelser.

En underholdende ny utstilling ved China Institute, Enchanted Stories: Chinese Shadow Theatre i Shaanxi, utforsker denne rike folkekunsttradisjonen, som oppsto i Shaanxi-provinsen (i det nord-sentrale området av landet kjent som den kinesiske sivilisasjonens vugge). Vestlige seere er kanskje ikke kjent med de tradisjonelle historielinjene eller karakterene til skyggedukketeater, men alle som har sett silhuettene til Kara Walker, vil få ideen.

De 90 figurene og skjermene som vises, stammer hovedsakelig fra det sene Qing-dynastiet (1644-1911). De er gruppert i statiske skjermer, men det er lett å se dem for seg som elementer av et flimrende skue.



I følge showets katalog beskriver konkurrerende myter opprinnelsen til skyggedukketeater. En populær legende sier at formen ble utviklet for å trøste keiser Wu av Han (156-87 f.Kr.) etter døden til hans vakre unge kone. Gardiner og stearinlys ble brukt for å skape en bevegelig skygge i bildet hennes, men den utilnærmelige likheten forsterket bare keiserens sorg.

Kinesiske skyggedukker er laget, i en arbeidskrevende prosess, av kuskinn som er skåret ut, farget, strøket og håndsydd. Fordi råskinnet ikke er helt ugjennomsiktig, gir lyset som skinner gjennom dukkene dem en slående farget glass-effekt. På China Institute vises noen dukker bak opplyste scrims, og andre er festet på baksiden av montre (antagelig for å tillate nærmere inspeksjon av det dyktige lærarbeidet).

Hoder og kropper kan blandes og matches for å lage forskjellige karakterer. Trupper reiste vanligvis med en koffert full av dukkekomponenter som kunne konfigureres for flere skuespill.

En spesielt interessant del av showet tar for seg vanlige karaktertyper. En skikkelse beskrevet som en rik og livlig kvinne bærer tornelignende hodepynt og en kjole dekket med snøflak og peoner. A Cruel Female, med svarte kapper og dype pannefolder, samsvarer med standard komiske rolle som den onde stemoren. Skråningen til en marionetts øyenbryn kan være en pekepinn på dens disposisjon: flate øyenbryn, for eksempel, indikerer milde oppførsel, mens bryn med vertikal tilt antyder kampsport hanner.

De rikeste detaljene er reservert for dukker som representerer guddommer. En figur av Marshal Yin, tidens gud, har tre hoder av flammende rødt hår og bærer ikke mindre enn fem tilbehør, inkludert en himmelmålende linjal og en himmelrystende sel. En slags himmelsk entreprenør, denne guden holder øye med byggingen av palasser og hus fra herskapshuset hans på himmelen.

Dyr, omtalt i en annen iøynefallende skjerm, har også viktige roller i kinesiske skyggespill, ofte som ånder som forandrer form. I stykket Journey to the West, for eksempel, forvandles karakteren Monkey til en vannslange og deretter en fargerik fugl. Slangen, som er avbildet med seks øyne og fire vinger, er ingen vanlig slange. Andre mytiske beist inkluderer en himmelsk flygende løve med mageøyne og en praktfull ilddrage.

Den raske og dramatiske forvandlingen av karakterer i skyggedukketeater er muliggjort av de romlige og optiske illusjonene skapt av den opplyste skjermen. (Når en dukke trekker seg tilbake fra skjermen, blir skyggen større og mindre klar.) Utøvere bruker også en rekke spesialeffekter: å skape tåke ved å blåse tobakksrøyk gjennom en tynn pipe, eller ild ved å spraye og tenne på kolofonium samtidig.

Noen av disse effektene kan sees på en liten videoskjerm som spiller scener fra to avspillinger. Omfanget og delikatheten til bevegelse er forbløffende. I romantikken Visiting the Garden stryker en dukke ømt en annens ansikt. I den historisk-militære gjenoppføringen Three Heroes Fighting With Lubu røyker dukker piper, åpner paraplyer og duellerer med sverd.

Skyggeteatertropper kan velge repertoar blant mer enn 500 skuespill, som ofte er nært knyttet til litteratur og kinesiske operaer. Blant de representert i utstillingen er Journey to the West, tilpasset fra en Ming-dynastiets roman om munken Xuan Zangs pilegrimsreise til India, og Madam White Snake, basert på en eldgammel legende om en viljesterk kvinne som kjemper mot onde munker mens hun er gravid.

En populær sjanger består av scenarier av helvete. En hel vegg i utstillingen er viet til et skuespill kalt The Twice-Visited Netherworld, en slags Dantes Inferno der en lærd får en spesiell omvisning i de torturfulle Yellow Springs beskrevet i kinesisk folkereligion. En oppsiktsvekkende levende scene viser en skjelettfigur som kokes i olje (straffen for utpressing og bakvaskelse); i en annen, gjennomborede og blodige kropper forsvinner på Knife Mountain (hjem til de som har drept mennesker eller dyr). Som legenden om keiser Wu av Han antyder, har skyggeteater alltid hatt en sterk forbindelse til livet etter døden.

Ettersom Kina moderniserer seg i rasende fart, og legger vekt på den fabrikklignende produksjonen til samtidskunstnere, er tradisjonen med Shaanxi skyggeteater på vei. Denne utstillingen er et utmerket argument for dens fortsatte overlevelse.