Anerkjennelse, endelig, etter flere tiår avkolonisering av kunst

Sutapa Biswas er gjenstand for to store utstillinger i Storbritannia som utforsker landets keiserlige arv.

Sutapa Biswas i sitt London-studio i oktober. For folk som ikke kjenner meg, er jeg nok litt skremmende, sa hun.

LONDON — Den britisk-indiske kunstneren Sutapa Biswas har alltid funnet seg selv i å spille en konfronterende rolle i den britiske kunstverdenen, og tvinger fram samtaler om imperiet og dets arv som etablissementet foretrakk å unndra seg.

Men det ser ut til at det kan endre seg. I år er Biswas, 59, gjenstand for to store britiske show, som kjører samtidig: på BALTIC senter for samtidskunst , i Gateshead, England, og kl Kettle's Yard , i Cambridge. BALTIC-showet, som varer til 20. mars 2022, fokuserer hovedsakelig på Biswas sitt arbeid med det bevegelige bildet; utstillingen Kettle’s Yard, som åpner 16. oktober og varer til og med 30. januar, vil ta inn hele buen av karrieren hennes.



Emma Dean, kurator for BALTIC-utstillingen, sa at begge showene tyder på at hvis Biswas arbeid ikke har fått den typen synlighet det fortjener, kan det være fordi hun stiller noen veldig vanskelige spørsmål.

Arven fra det britiske imperiet henger veldig tungt, la Dean til. Arbeidet hennes tvinger oss til å konfrontere den koloniale fortiden.

Biswas kom først til offentlig oppmerksomhet i 1985, da den britiske kunstneren Lubaina Himid kuraterte en landemerkeutstilling med arbeid av svarte kvinner i en lang korridor på Institute for Contemporary Art i London, kalt The Thin Black Line.

Selv om Biswas bare var 23 og nylig utdannet ved høyskoleutdanning, var hennes stykke med blandede medier Housewives With Steak-Knives en av showets standouts; den skildrer en brunhudet kvinne – den hinduistiske gudinnen Kali som fungerer som en hverdagsmor – som svinger en machete i en av hennes fire hender, og det avhuggede hodet til en gammel hvit mann i en annen. Hun holder en tredje hånd opp, håndflaten ut, i en gest av fred, og med den fjerde griper hun en valmue og et lite flagg som bærer et bilde av Artemisia Gentileschis Judith halshugger Holofernes.

Bilde

Kreditt...Sutapa Biswas / Artist Rights Society (ARS), New York / DACS, London; Andy Keate

Stykket ble hengt fra veggen i en vinkel slik at det lente seg over betrakteren på en måte som kunne leses som truende. Minst én besøkende spyttet på den.

Den landet, husket Biswas i et nylig videointervju fra hjemmet hennes i London, rett mellom øynene. Den som spyttet på det var enten et veldig bra skudd, la hun til, eller så hadde de øvd.

Økende bevissthet om strukturell rasisme og ekskludering har ført til at 30 år etter The Thin Black Line, har artistene endelig fått gjennomslag. Himid vant Turnerprisen i 2017, og er i ferd med å ha et stort tilbakeblikk på Tate Modern . Sonia Boyce, en artist i showet, vil representere Storbritannia på Venezia-biennalen i 2022 . Og nå er det Biswas sin tur til anerkjennelse.

Biswas ble født i India i 1962, og kom til Storbritannia da hun var fire. Dette var et dobbelt eksil for familien hennes, som allerede hadde blitt fordrevet i Indias deling i 1947, tvunget til å forlate hjemmet sitt i det som først var Britisk India, deretter Øst-Pakistan og nå Bangladesh. De flyttet til Indias Vest-Bengal-region.

Biswas arbeid, sa hun, adresserer disse kompliserte forskyvningene.

Vi antar ofte at etter uavhengighet, er alt billett. Og i India var det virkelig ikke tilfelle, sa hun. India var ganske mye fattig fordi det hadde blitt fratatt mer eller mindre alle sine eiendeler.

Bilde

Kreditt...Kalpesh Lathigra for The New York Times

Faren hennes, en frittalende marxistisk universitetsprofessor, var ofte i husarrest, og det gikk rykter om et planlagt attentat, sa Biswas; han flyktet til London, og hans kone og fem barn fulgte snart etter.

Biswas vokste opp i den tungt sørasiatiske forstaden Southall, ikke langt fra Heathrow flyplass. Som undergraduate ved Leeds University i Nord-England var hun den eneste fargede personen på kunsthistoriekurset.

Kunsthistorikeren Griselda Pollock, som underviste henne i Leeds og dukket opp i Kali , en tidlig eksperimentell video Biswas laget, skrev senere at studenten hennes hadde tvunget oss alle til å erkjenne de eurosentriske grensene for diskursene vi praktiserte innenfor.

Biswas krevde at lærerne hennes skulle dekolonisere pensum ved å omskrive mainstream-kanonen til å inkludere arbeid av fargekunstnere - og ga dem en uke til å gjøre det. Jeg følte at hvis jeg kunne re-kontekstualisere kunsthistorien, var en uke tilstrekkelig tid til å starte, sa hun. Ah, ungdom!

I årene etter Housewives with Steak-knives, svingte Biswas til mer nyanserte refleksjoner om eksil, kroppen og familien. Det var på en reise til India i 1987, hennes første siden hun dro som barn, at fotografering ble viktigere for praksisen hennes, sa hun.

Fotografier hun tok der av slektningene og stedene hun besøkte ble så dyrebare dokumenter, sa hun, at hun bar dem med seg da hun kom tilbake til England, som om de var passet mitt. Hun brukte bildene til en serie kalt Synapse (1992), og projiserte dem på den nakne overkroppen hennes, før hun fotograferte dem på nytt, som for å gjenvinne dem.

Bilde

Kreditt...Sutapa Biswas/Artist Rights Society (ARS), New York/DACS, London

En installasjon fra 1994 ved Pitt Rivers Museum i Oxford, England, en institusjon som viser en rekke gjenstander fra Storbritannias tidligere kolonier, inneholdt lysbilder av et barnerim projisert på seilene til en båt: Tinker, skredder, soldat, sjømann, rik mann, stakkar, tiggermann. Det siste ordet, tyv, manglet; men å se seg rundt i museet i påvente av neste ord i rimet, sa hun, trakk betrakterens oppmerksomhet til alt byttet som omringet arbeidet mitt og betrakteren.

Filmen hennes fra 2004, Birdsong, viser en ung gutt (Biswas egen sønn) som sitter på en sofa i den lurvete overdådige stuen i et engelsk landsted; Rolig mot ham står en stor kastanjehest, salet, tøylet og klar for herregården.

Bilde

Kreditt...Sutapa Biswas/Artist Rights Society (ARS), New York/DACS, London; BALTIC senter for samtidskunst

Bildet låner fra paletten til den britiske maleren George Stubbs fra 1700-tallet, fargene på empire som Biswas kalte dem: De gule og hvite stripene på sofaen, det falmede okseblodrøde av det orientalske teppet, mot rolige sjøskumgrønne vegger . Scenen utspiller seg på to skjermer samtidig, den ene går litt bak den andre.

Det ble trøbbel igjen i 2009, da Housewives With Steak-Knives ble vist på Neuberger Museum of Art i delstaten New York, og to høyreorienterte hindunasjonalistiske grupper ba om at maleriet skulle fjernes. De ble fornærmet over det faktum at jeg på en måte drev med religion og hinduisme, husket Biswas. Hun er en husmor, og deres argument var at det var veldig støtende for hinduer.

Svaret hennes, sa hun, var å minne dem om at det var en fiksjonalisering av Kali: Det er bare et kunstverk!

Andrew Nairne, direktøren for Kettle's Yard, sa at det som gjør Biswas sitt arbeid særegent, var det fantasifulle poetiske rommet hun absolutt bygger inn i verket. Dette er ikke arbeid som er strålende, men til syvende og sist didaktisk. Det er komplisert, sa han, og la til at Biswass kunst fungerer gjennom det intuitive, gjennom det poetiske, gjennom det personlige.

Bilde

Kreditt...Kalpesh Lathigra for The New York Times

Bilde

Kreditt...Kalpesh Lathigra for The New York Times

Bilde

Kreditt...Sutapa Biswas/Artist Rights Society (ARS), New York/DACS, London; Kalpesh Lathigra for The New York Times

Alle disse aspektene lar seeren ta med sin egen fantasi og sin egen følelse av seg selv, sa han, inkludert følelsene deres om politikk og historie.

Ser tilbake 30-noe år etter The Thin Black Line , Himid sa i et intervju at hun beundret Biswas ærlighet. Å løpe gjennom alt hun gjør er denne ekte, sterke følelsen av å fortelle hvordan det er, og for å sette protokollen rett. Hun er bare ikke redd.

Biswas siste verk, en film kalt Lumen , er midtpunktet i utstillingene i Gateshead og Cambridge. I den henvender en forteller (Natasha Patel), iført en svart sari, kameraet med kontrollert sinne og Shakespearesk storhet, for å fortelle den semi-fiktive historien om Biswass mor og bestemors reise bort fra fødestedet.

Skuespillerinnens monolog spiller over scener med dokumentarfilm filmet i India fra 1920- til 1950-tallet, som nylig ble avdekket i et arkiv i Bristol, England. Den viser engelskmenn som boltrer seg, spiller krokket, kjører båt, nyter en gin og tonic, skrider rundt som om de eide stedet.

Bilde

Kreditt...Sutapa Biswas/Artist Rights Society (ARS), New York/DACS, London

Biswas sa at det var noen veldig ubehagelige øyeblikk i filmen, for eksempel en scene der den hvite elskerinnen i et storslått hus snakker med sine indiske tjenere mens de vanner roser i hagen. Mens hun går, flørter hun litt med den som holder kameraet - enten kjæresten eller faren hennes eller noen andre som også er hvite, sa Biswas.

Den ber seeren tenke på hvem kameraet bygger sympati med i en scene som denne: med kvinnen, eller med de utnyttede indianerne som jobber for henne? Når jeg ser den scenen, identifiserer jeg meg ikke med kvinnen; Jeg identifiserer meg med tjenerne, sa Biswas. Hun la til at hun håper at i det øyeblikket vil seeren, som kanskje er hvit, også føle en følelse av misnøye – det er ikke meg – etterfulgt av erkjennelsen av at det godt kunne ha vært det.

Du kan ikke skille deg fra historien, la Biswas til.

En del av å takle det, sa Biswas, var å opprettholde en evne til det absurde og det off-kilter, noe arbeidet hennes alltid har gjort: den hesten i stua; det manglende siste ordet i Tinker Tailor.

Seks millioner mennesker ble drept som en konsekvens av deling, sa Biswas. Foreldrene mine var vitne til det, og du vet, og når du lever gjennom det, er det dystert. Men du må også ha en mørk sans for humor, for å komme deg gjennom dagen.

Du vet, jeg er veldig gøy, sa hun og lo. Men for folk som ikke kjenner meg, er jeg nok litt skremmende.