Å nå toppgresk på Met Museum

Il Spinario er inkludert i Pergamon and the Hellenistic Kingdoms of the Ancient World, en Metropolitan Museum of Art-utstilling som undersøker hvordan gresk klassisk kunst og verk fra andre kulturer påvirket hverandre.

Sett ovenfra er historien en storslått sorteringsmaskin som laster på hendelser, analyserer populasjoner, deler opp tiden i navngivbare, daterbare hauger. Ingen fanger denne prosessen mer storslått enn Metropolitan Museum of Art. Og i Pergamon og de hellenistiske kongedømmene i den antikke verden, som åpner mandag 18. april, fungerer det i virkelig episk form.

Men forestillingen byr også på noe man sjeldnere møter: historie sett på bakkenivå, fra innsiden. Fra det perspektivet handler det om binding, ikke sortering, om enkeltliv tredd sammen dag for dag. Og det handler ikke om statistikk, men om inntrykk, personlige sensasjoner, fremkalt av synet av skulpturert tøy som faller over sårbart kjøtt og bekymringsstrekene etset inn i pannen på et portretthode.

Bilde

Kreditt...Richard Perry/The New York Times



Store utstillinger og historiske epoker dreier seg ofte om en magnetisk personlighet. Det gjør Met-showet også: Kong Alexander III av Makedonien, bedre kjent som Alexander den store. Selv om han ble født langt fra Athen, identifiserte han seg dypt med gresk klassisk kultur (det hjalp å ha Aristoteles som personlig veileder). Samtidig beveget han seg utover det med den kreative selvtilliten til en superstjerne.

Nydelig og skjønnhetselskende, kulturelt nysgjerrig og glupsk med ambisjoner, la Alexander ut på det som tilsvarer en verdensturné basert på militær erobring. I løpet av få år utøvde han politisk kontroll over Hellas, satte krav på suverenitet i Egypt og Persia og nådde kantene av India. Han spredte den hellenske ånden mens han gikk, men han absorberte også påvirkninger fra kulturene rundt seg, og fraktet disse påvirkningene hjem i form av gull, juveler og dyrebare gjenstander.

Bilde

Kreditt...Richard Perry/The New York Times

Den greske klassiske tradisjonen var basert på en estetikk, som også var en etikk, av idealisering, nøysomhet og følelsesmessig tilbakeholdenhet. Den representerte, i det minste til en viss grad, innsatsen til en halvøykultur for å distansere seg fra, og heve seg over, det den oppfattet som en barbarisk omverden. Alexander kastet seg inn i den omverdenen, og lasten av eksotisk fabelaktighet han sendte tilbake fra den endret karakteren til klassisk kunst. Da han døde i 323 f.Kr., 32, hadde en ny, hybrid, internasjonalistisk kunst, nå kjent som hellenistisk, begynt å smelte sammen, og ville blomstre i nesten tre århundrer.

Historien er gjenstand for Met-showet og er mildt sagt kompleks. Alexander selv er overalt i åpningsgalleriet. Et portretthode i marmor - muligens en romersk kopi av en original bronse av hoffkunstneren hans, Lysippos - gjenspeiler sannsynligvis hvordan linjalen så ut: generisk motvillig med en designerhårklipp, Justin Bieber med gravitas. To små bronser antyder særegne personer som Alexander, en født utøver, ønsket å markedsføre: i den ene er han en buff hunk som inviterer til tilbedende beundring, i den andre en pansret rytter, med store øyne, hår som flyr, sverdarm hevet.

Bilde

Kreditt...Richard Perry/The New York Times

Gjenstander rundt ham gir en følelse av globalistisk miljø han likte og promoterte. Asiatiske elefanter tømmer over sølvmynter og glaserte tallerkener. Persiske hoffmenn sirkler rundt en monumental vase. En glitrende myrtkrans av hamret gull, hvert lysfangende blad, kvist og blomst utsøkt utformet, ser ut til å vente på den velstående bæreren som, uansett hvor han bodde og hva han gjorde, var et kosmopolitisk medlem av det hellenistiske samfunnet.

En teft for det teatralske i denne nye kunsten uttrykte seg ofte gjennom overdreven skala. I et galleri lenger ned i showet ruver en marmorstatue av Athena, skåret rundt 170 f.Kr., mer enn 13 fot høy. Et to fot høyt hode av Herakles er et fragment av et bilde som, når det er intakt, må ha projisert muskelbundet enormhet. Begge skulpturene ble funnet ved Pergamon i det moderne Tyrkia. Stedet var hovedstaden i Attalid-dynastiet, et av flere riker etter Alexander som kjempet seg imellom og til slutt møtte Roma. Det er imidlertid mest kjent for det frisedekkede store alteret, et av de mest dramatiske av overlevende hellenistiske monumentene.

Bilde

Kreditt...Richard Perry/The New York Times

Alterrelieffene ble avdekket av tyske arkeologer på slutten av 1800-tallet, og er nå i Berlin kl. Pergamon museum , som for øyeblikket er stengt for restaurering, er kilden til nesten en tredjedel av de 265 objektene i Met-showet. Sekvensen av høyrelieffpaneler som en gang lå langs altertrappen, skildrer et dødelig sammenstøt mellom de store greske gudene og en rase av plyndrende kjemper. Med sin nesten hysteriske tone er frisen et av de store statskuppene i skulpturhistorien og et varig innflytelsesrik et. Den er også fysisk ubevegelig og kunne ikke reise til New York. To fantastiske paneler fra en andre, mindre frise på stedet tok turen, selv om det er i en gruppe skulpturer uten direkte relasjon til alteret at følelsesmessigheten av liv og død i Pergamon-stilen kommer sterkest gjennom.

Gruppen gjør et oppsiktsvekkende førsteinntrykk: av falne kropper strødd over bakken, som i kjølvannet av en henrettelsesskvadron som nettopp har dratt videre. En marmorfigur av en Amazonas ligger død på en jordflekk, ansiktet hennes slakk, den slappe kroppen hennes er kastet opp. I nærheten ligger den berømte skulpturen, utlånt fra det nasjonale arkeologiske museet i Napoli, av Dying Gaul, et bilde av en naken mann, felt av sår, som gjør en siste, meningsløs innsats for å reise seg.

Bilde

Kreditt...Rabat arkeologiske museum, Marokko

Disse skulpturene er ikke ment å inspirere til ren medlidenhet. Undersåttene deres - en mytisk voldsom kvinnelig kriger, en ekte keltisk stammemann av en type som er kjent for å plyndre greske bosetninger - legemliggjorde kosmiske krefter som ble sett på som alltid truende for den hellenske sivilisasjonen. De er outsidere, fienden. Men patos er patos: Den døende mannen, med hodet hengende ned som om han stirret ned i jorden, er et ynkelig syn. En av de store skjønnhetene ved hellenistisk kunst er dens insistering på å forvirre følelsene våre, på å erstatte den klassiske vissheten med følelsesmessig komplikasjon.

Utstillingens arrangører – Carlos A. Picón og Seán Hemingway fra museets avdeling for gresk og romersk kunst, som leder et kuratorteam bestående av Ariel Herrmann, Kyriaki Karoglou, Christopher S. Lightfoot, Joan R. Mertens, Lillian Bartlett Stoner og Paul Zanker – har gjort godt for å understreke denne komplekse dynamikken, en som gir hellenistisk kunst en usedvanlig moderne smak. Men etter det høye Pergamon-øyeblikket er det fortsatt mye jord å dekke, og showet utvides i en serie miniundersøkelser viet spesifikke trekk ved hellenistisk kunst: smykker, glassproduksjonsmynter og intim skulptur.

Bilde

Kreditt...Richard Perry/The New York Times

Hver gir forbauselser: onyx cameos med 10 lag med utskjæring, glassboller med innsatte gullplater og skulpturer som den berømte Lo Spinario, som forvandler bildet av et barn som trekker en torn fra foten til en stram barokkfloke av kveilte linjer.

I noen epoker mister kunsten dampen, gjentar seg selv, spruter ut. Hellenistisk kunst virket stadig mer drevet av frekkhet. Dekorativt glass blir psykedelisk. Portretter blir litt psykotiske. Marginen for særhet, alltid bred, vokser seg bredere og er full av vitser og overraskelser. Se på baksiden av en utskjæring i naturlig størrelse av en sovende hermafroditt, og du ser de glatte planene til en Ingres odalisque, klassisk Venus; se forfra og du ser en ereksjon.

Denne marmorskulpturen er en romersk kopi av en gresk original, utført en gang i det andre århundre f.Kr. Da hadde globale politiske balanser for lengst endret seg. Roma, den kraftklipperen til et imperium, hadde plukket bort de hellenistiske kongedømmene ett etter ett. Den siste Attalid-monark overleverte nøklene til Pergamon uten å bli spurt. Med Kleopatras selvmord i 30 f.Kr., forlot Alexanders ene gjenværende direkte etterfølger scenen. Den nye romerske keiseren, Augustus, var klassisist. Han likte ren, var komfortabel med komponert. Uregjerlige følelser i kunsten var ute.

Eller var det? Etter århundrer hadde den hellenistiske ånden permanent endret kunstens DNA. Det kunne ikke være mer klassisisme, bare nyklassisisme og postklassisisme. På slutten av forestillingen finner vi en bronsegryte, laget et sted i den greske verden under augustårene: dens grunnleggende form er gammeldags, men fra overflaten spretter en liten satyr ut som en jack-in-the-box, klikker fingrene og smiler et skinnende sølvinnlagt smil. Og på et sent tidspunkt finner vi et av utstillingens mest rørende portretter, bronsehodet til en ung afrikansk konge ved navn Juba II, utlånt fra det arkeologiske museet i Rabat i Marokko.

Jubas far, kongen av Numidia, hadde drept seg selv etter å ha tapt en kamp mot Julius Caesar i Afrika. Gutten ble brakt til Roma som en del av seiersbyttet, paradert gjennom gatene, og deretter oppvokst i den keiserlige husholdningen. Augustus gjorde ham til slutt til hersker over de afrikanske landene som han allerede var den naturlige arvingen til. Opptegnelser forteller oss at Juba forble nær Augustus og levde et langt liv som en lojal romersk borger. Men i portrettet, så intimt og ubevoktet som et øyeblikksbilde, er han fortsatt ung, et sted i tenårene. Han stirrer bort som fortapt i tanker. Leppen hans krøller seg i noe som sinne. Ansiktet hans hovner opp som om han var i ferd med å gråte.