Det er på tide å sette Alice Neel på hennes rettmessige plass i Pantheon

Et stort tilbakeblikk føles hjemme i Metropolitan Museum of Arts største gallerier, og bør dempe enhver tvil om kunstnerens originalitet eller hennes betydning.

En besøkende studerer Alice Neels portrett fra 1964 av borgerrettighetslederen James Farmer i utstillingen People Come First på Metropolitan Museum of Art.
Alice Neel: Folk kommer først
NYT-kritikerens valg

Det sies at fremtiden er kvinnelig, og man kan bare håpe. Men det er viktig å huske at fortiden, gjennom kontinuerlig utgraving, blir mer kvinnelig hele tiden. Det siste beviset er det strålende nådeløse tilbakeblikket til Alice Neel (1900-1984), den radikale realistiske maleren av alt menneskelig, på Metropolitan Museum of Art.

Alice Neel: Folk kommer først er et betydningsfullt show av mer enn 100 malerier, tegninger og akvareller fra gatelandskap, stilleben og interiør til portrettene av et veritabelt tverrsnitt av New Yorkere, noen ganger nakne, som regnes som hennes største verk.

Det største Neel-retrospektivet som hittil er sett i New York og det første på 20 år, hersker over ledende eiendom i Met - Tisch Galleries, som vanligvis er vert for historiske personer som Michelangelo, Delacroix og Courbet, og først nå for en kvinnelig kunstner. Denne matrisen bekrefter at Neel er lik om ikke overlegen artister som Lucian Freud og Francis Bacon og bestemt til ikonstatus på rekkefølgen til Vincent van Gogh og David Hockney.

Bilde

Kreditt...Boet til Alice Neel

Bilde

Kreditt...Boet til Alice Neel

Bilde

Kreditt...Boet til Alice Neel

People Come First åpner med en gut-punch, et portrett fra 1978 som nesten våger deg å gå inn: Margaret Evans Pregnant. Evans, kona til collagekunstneren John Evans, er naken, magen og brystene hennes er hovne opp av tvillingers nært forestående ankomst. Hun setter seg på det som ser ut til å være en tøffelstol i gull, med en samtidig kongelig og prekær positur, og hennes stirrende øyne etterligner Neels gransking. Profilen hennes og venstre skulder registrerer seg i et speil like ved, og refleksjonen forutsier hvordan fødselen vil tømme formen hennes. Maleriet kunngjør flere Neel-temaer: morskap, kvinnelig handlefrihet, individuell personlighet og kropp.

Neel likte, sa hun, plastisiteten til gravide kvinners kropper, og fremmanet både hennes egne forvrengte former og hennes endeløse demonstrasjoner av oljemalingens formbarhet. I 1980, 80 år gammel, fire år før hennes død, ville hun avsløre sin egen hengende nakenhet i et av kunsthistoriens mest stille sjokkerende og rettferdige selvportretter. Men opppasserne hennes voktet også privatlivet deres, som i Cindy Nemser og Chuck fra 1975, et nakent dobbeltportrett av den kjente kunstkritikeren og mannen hennes. Posen er pyntelig, men det virkelige omslaget stammer fra Nemsers uttrykk, som er våkent med våken nysgjerrighet.

Bilde

Kreditt...Sasha Arutyunova for The New York Times

Bilde

Kreditt...Sasha Arutyunova for The New York Times

Bilde

Kreditt...Sasha Arutyunova for The New York Times

Neels stjerne har vært på vei opp siden 1974, da hennes konfronterende, solid malte portretter, etter flere tiår i kunstverdenens marginer, endelig ble anerkjent med en forsinket undersøkelse ved Whitney Museum of American Art. I dag er hun en kultfigur, en tidlig feministisk, medfødt bohem, tidligere sosialrealist, livslang aktivist og en solid representasjonsmaler som modig holdt på og skildret menneskene og verden rundt henne gjennom storhetstidene til abstrakt ekspresjonisme, pop og minimalisme.

Neels storhet ligger i de ulike nivåene av realisme hun kombinerer i kunsten sin. De inkluderer sosiale og økonomiske ulikheter; kroppens forringelse over tid; og de komplekse indre livene til fagene hennes. Det er virkeligheten til Neels egen personlighet, alltid til stede i arbeidet hennes; hennes umettelige nysgjerrighet på mennesker; og hennes instinkt for å skyve på konvolutten, spesielt ved å lokke sitterne til å posere naken. Realitetene i hennes tumultariske liv er også konstant. Vi ser hennes familie, elskere, barn (fra tre forskjellige fedre), venner, naboer (og deres barn) i spanske Harlem og innbyggere fra New Yorks kunstverden. Livets tragedier inkluderte døden til hennes første barn, en datter, fra difteri, og ødeleggelsen av mye av hennes tidlige arbeid i hendene på en sjalu elsker.

Bilde

Kreditt...Boet til Alice Neel

Bilde

Kreditt...Boet til Alice Neel

Bilde

Kreditt...Boet til Alice Neel

Hun malte sin døende mor, psykiatrien hvor hun kom seg etter et nervøst sammenbrudd forårsaket av hennes babydatters død, hennes mislykkede ekteskap og to selvmordsforsøk. Hun portretterte samtidige på forskjellige sfærer, enten det er arbeiderledere som fagforeningsarrangøren Pat Whalen eller borgerrettighetslederen James Farmer, Jackie Curtis fra Andy Warhol's Factory, eller Warhol selv strippet til midjen og viser veikartet over operasjonsarr fra Valerie Solanas sitt forsøk på livet hans. I 1967 malte hun også et portrett av et annet medlem av Warhol-kretsen, Henry Geldzahler, Mets kurator for kunst fra det 20. århundre, som hun hadde et vanskelig forhold til. Hun spurte Geldzahler om en plass i hans New York Painting and Sculpture: 1940-1970 , en enorm utstilling som skulle åpne i oktober 1969 med en kvinne — Helen Frankenthaler — blant sine 43 kunstnere og bare noen få Pop Art-avvik fra abstraksjon. Hans svar: Å, så du vil være en profesjonell?

Og la oss ikke glemme den blendende virkeligheten til Neels malerier som objekter, insisteringen av hennes farge, lyse og flate komposisjoner, de utilslørte forarbeidene, tegnet i blått, og overflateteksturene hennes. Tykke malingsstrøk veksler med løst børstet bakgrunn, konturer og flekker med tomt lerret – alt muligens absorbert fra abstrakt ekspresjonisme. Noe som deres snakkesalige maker, nekter Neels malerier å holde kjeft, og en del av kraften deres er deres evne til å forbli abstrakte. Jeg tror ikke det er noe flott maleri som ikke har gode abstrakte egenskaper hun annonserte sent i livet. Og likevel, i deres skildringer av individuelle vesener, går Neels bilder utover maleriet i figurenes psykiske ærlighet, de presser ut mot oss, som en uvanlig taktil versjon av fotografi. De har, som en forfatter sa det, en overkill av likhet, som minner om visceral aviditet til fotografiene til Richard Avedon og Diane Arbus.

Bilde

Kreditt...Boet til Alice Neel

Bilde

Kreditt...Boet til Alice Neel

Bilde

Kreditt...Boet til Alice Neel

Showet er briljant installert av arrangørene, Met-kuratorene Kelly Baum og Randall Griffey, og skiller seg fra kronologisk til tematisk, kobler sammen verk tidlig og sent og demonstrerer Neels svingninger mellom ulike realistiske stiler – stramt, løst, ekspresjonistisk, surrealistisk. De to første galleriene omfatter verk fra 1930-tallet til slutten av 1950-tallet og viser hvor grunnleggende for utviklingen hennes New York City - dets bygninger, problemer, mennesker og nabolagene hun bodde i - Greenwich Village, Upper West Side og spesielt spanske Harlem . Hun flyttet dit i 1938 for å være sammen med José Santiago Negrón, faren til Richard, hennes første sønn, og ble værende til 1960. (José hadde flyttet videre i 1940.)

Det er flere midtgallerier dedikert til portrettene hennes fra 1960- og 70-tallet, av mange ansett for å være hennes beste verk - og en stund, ettersom hennes berømmelse vokste, hennes eneste innsats for fortjeneste. Men showet bekrefter at hun var enestående fra starten, for eksempel, som i et El Greco-infundert portrett fra 1926 av hennes første og eneste ektemann, Carlos Enríquez, faren til hennes to døtre, som hun skilte seg tidlig fra, men aldri ble skilt.

På ulike punkter forstyrrer verk fra fortiden fortellingen som ser ut til å dannes. I Counter/Culture-galleriet, der verk fra 50- og 60-tallet dominerer, passer tre portretter fra 1935 og '36 – Pat Whalen, Max White og Elenka – rett inn, og viser hvor tidlig hun begynte å treffe sin modne stil.

Bilde

Kreditt...Sasha Arutyunova for The New York Times

Bilde

Kreditt...Sasha Arutyunova for The New York Times

Bilde

Kreditt...Sasha Arutyunova for The New York Times

Underveis inneholder tre små sidebar-gallerier idiosynkratiske blandinger som streifer rundt i tid. I Home-delen, små akvareller av Neels kjærlighetsliv etter Carlos. Disse blir fulgt av et oppsiktsvekkende nakenportrett fra 1934-35 av deres andre datter, Isabetta, rundt 6; og et maleri av Hartley, hennes andre sønn og yngste barn (med en fotograf ved navn Sam Brody), i 1943, som en pjokk på en gyngehest, og stirret ut med lysende blå øyne. Den avsluttes med tre praktfulle stilleben: de strittende Cut Glass With Fruit fra 1952 ved siden av to fra 1970-tallet, som nok en gang trosser kronologien og forestillingen om at bare sene Neel er stor.

Human Comedy-seksjonen inkluderer torturerte artister som Warhol (1970) og Robert Smithson (1962), men også de mer typiske lidelsene til lavinntektsmødre som søkte hjelp i den kaotiske Well Baby Clinic fra 1928-29. Dens tegneserieekspresjonisme sparer ingenting. Alice er til høyre, midten, og legger Isabetta bleie.

Bilde

Kreditt...Boet til Alice Neel

Art as History begynner med å pare Neels Nancy og Olivia, et portrett fra 1967 av hennes svigerdatter og barnebarn, med en mor og et barn av van Gogh. Ninth Avenue El fra 1935 strekker seg tilbake til Neels særegne sosialrealisme, og kombinerer skjønnhet og politiske kommentarer. Dens lysende blå skumringshimmel og blekkaktige skygger glitrer mens newyorkere med små hodeskalleansikter går i gang.

Dette showet er en egen utgravning. Den opprettholder gjenbesøk og nøye oppmerksomhet på tekstetikettene. Ta inn portrettene hele og deretter i deler. Se for eksempel på den slående gjengitte hånden og de emosjonelle notatene de legger til.

Neels bragd feires i et øyeblikk da figurativt maleri er stigende, uten tvil mer fremtredende enn det har vært på over 70 år. Det utvider kultstatusen hennes, og flytter henne direkte inn i kunstens mest trafikkerte gjennomgående – fortid, nåtid og møtende.

Alice Neel: Folk kommer først

Til og med 1. august på Metropolitan Museum of Art, 1000 Fifth Avenue, Manhattan; 212-535-7710, metmuseum.org .