Hvordan en finurlig kunstpris knyttet til DeVos-familien ble politisk

Ryan Spencer Reed, justerer panelene på Oil + Water, i Grand River i Grand Rapids, Mich. Jeg følte at jeg aldri ville få den biten i vannet på grunn av politikk og DeVos-familiens bånd til ArtPrize, sa han, men ArtPrize-personalet hjalp ham med å få de nødvendige tillatelsene.

GRAND RAPIDS, Mich. — Patricia Constantine tenkte godt på om hun skulle bruke et bilde av utdanningssekretæren, Betsy DeVos, i sitt bidrag til årets ArtPrize-konkurranse. De maling med blandede medier skildrer Ms. Constantine som en karnevalsfreak som lider for de antatte ugjerningene til Ms. DeVos og president Trump. Men Frøken DeVos er ikke bare ditt daglige mål i Michigan: Hun og familien hennes gir stor økonomisk støtte til ArtPrize-prisene som kan hedre selve verkene som gir henne skjær.

Kommer jeg til å trekke meg fordi DeVos-familien donerer mye penger til byen og sønnen hennes grunnla ArtPrize? Ms. Constantine, professor i illustrasjon ved Ferris State University her. Hva ville det si til elevene mine?

Verket hennes er et av mer enn 1350 bidrag fra kunstnere fra 47 land i en av kunstverdenens mest særegne og rikeste konkurranser, nå på sitt niende år. Over en treukers periode er denne byen vertskap ArtPrize , som viser oppføringer i offentlige rom rundt om i byen og lar seerne velge vinnerne av halvparten av vesken på 500 000 dollar. DeVos sønn Rick unnfanget konkurransen og finansierte den først.



Konkurransen 2017, som kulminerer 6. oktober, bringer med seg ny nysgjerrighet og interesse – i tillegg til en mer politisert smak – fordi den er den første fra Trump-æraen og den første siden DeVos ble utdanningssekretær.

Bilde

Kreditt...Emily Rose Bennett for The New York Times

Ethvert kunstverk som legges inn i ArtPrize kommer til å handle om ArtPrize, DeVoses og Trump, sa Eric Millikin , en artist i Detroit hvis oppføring, Laget av penger , brukte en vev av faktiske dollarsedler og digital manipulasjon for å produsere portretter av dyktige mennesker som døde fattige. Jeg har alltid vært i konflikt om å delta på grunn av DeVoses, men i år med Betsy DeVos i den føderale regjeringen, var det en konflikt jeg måtte ta tak i.

DeVos-familien, arvinger til Amway-formuen på flere milliarder dollar, har lenge vært kontroversiell i Michigan for å ha brukt store penger på konservative politiske saker, men Betsy DeVos sin opphøyelse gir klanen ny nasjonal fremtreden, som også inkluderer hennes bror, Erik D. Prince, en grunnlegger av det private sikkerhetsfirmaet tidligere kjent som Blackwater. Mr. Prince er under ild for å gå inn for privatisering av USAs militære oppdrag.

Omtrent 16 prosent av det årlige budsjettet på 3,5 millioner dollar for den ideelle organisasjonen ArtPrize kommer fra de forskjellige DeVos-stiftelsene, ifølge 2016-skatteopplysninger, med resten fra andre stiftelser og lokal og nasjonal forretningsstøtte. Rick DeVos, en teknologigründer, er styreleder for ArtPrize, og familiemedlemmer donerer sjenerøst og sitter i styrene til mange institusjoner som er blant de 175 ArtPrize-utstillingsstedene.

Mr. DeVos var utilgjengelig for å kommentere, sa en ArtPrize-publikist. Ingen fra Dick & Betsy DeVos Family Foundation svarte på en forespørsel om kommentar, og DeVos svarte ikke på en henvendelse sendt til utdanningsavdelingen.

Bilde

Kreditt...Emily Rose Bennett for The New York Times

ArtPrize-tjenestemenn sier at DeVos-familiens innflytelse over konkurransen er minimal. DeVos Place Convention Center er et stort ArtPrize-sted, men dets assisterende daglige leder, Eddie Tadlock, sa at familiens innspill om hvilke stykker han er vert for er null, zippo, ingenting. DeVoses Tour ArtPrize-innleggene der hvert år, sa Mr. Tadlock, og det har ikke hindret ham i å vise kunst med progressive politiske intensjoner.

Mr. Tadlock pekte på ett stykke, Opprørte farvann av Chicago-artisten Shawn Michael Warren, som et slags in-your-face til DeVos-familien. Mr. Warrens storskala tegning fokuserer på de høye kostnadene ved rent drikkevann. DeVoses, bemerket Mr. Tadlock, har et flaskevannsselskap, og dette er en kommentar til hvordan vann brukes som en ressurs, så dette strider mot deres interesser.

At årets bidrag inkluderer så mange flere politiske uttalelser enn vanlig beviser at DeVos-familien ikke påvirker hva som konkurrerer, sa Kevin Buist , utstillingsdirektør for konkurransen.

Folk prøver å feste ideologier til ArtPrize, men det handler egentlig om åpen tilgang til offentlig rom og fri ytring, sa Mr. Buist, som hjalp Mr. DeVos med å starte ArtPrize. Det er denne vedvarende myten om at alle involverte er i ideologisk lås med hverandre. Det er helt usant.

Bilde

Kreditt...Emily Rose Bennett for The New York Times

Den etosen ser ut til å holde, med flere oppføringer inspirert av fru DeVos' forvaltning av utdanningsavdelingen. Den St. Louis-baserte kunstneren Ilene Berman presenterte for eksempel en installasjon der skolepulter laget av grå industriull lå kollapset på gulvet i det hun sa var en form for minnesmerke. Tendensen til å skylde på lærere og ting som skjer hjemme for problemer med skolene våre mangler folk som Betsy DeVos sin rolle i det som skjer, sa hun.

i nærheten, Utdanning for profitt , av en spansk lærer på videregående skole, Sarah Ellis, tar et lignende sveip. Verket har en vintage tavle som hun projiserer en video på som først presenterer et Platon-sitat om viktigheten av utdanning, etterfulgt av at Ellis knuser med en hammer fire myntfylte byster av filosofen.

Det var hennes utdanningssekretær som fikk meg til å tenke på å lage dette stykket, sa Ellis. Familien hennes har gjort mye for samfunnet, men når det gjelder offentlig utdanning, har hun gjort mye mer skade enn godt.

Mange ArtPrize-bidrag tar sikte på Mr. Trump. I den ene sitter performancekunstneren E. J. Cobb ved et skrivebord og tar en rød penn til tekstene i Trump-taler, og viser deretter de oppmerkede sidene i et verk med tittelen Fikset det for deg . Et annet verk, av Esan Sommersell, med tittelen Blackface Trump: Ansvarlig? , gjenoppfatter Mr. Trump som en rasemessig minoritet, og setter sin profilerte profil mot en rød bakgrunn utsmykket med en gul sovjetisk hammer og sigd.

Bilde

Kreditt...Emily Rose Bennett for The New York Times

Miljøet fungerer også som inspirasjon. Blant de mest merkbare er en 56 x 86 fots vinylinstallasjon Olje + vann , i Grand River, som viser et bilde tatt av fotografen Ryan Spencer Reed ved en protest mot Dakota Access Pipeline i 2016. Mr. Reed tok bildet for å få det til å se ut som om det hadde blitt skadet av et oljesøl. Jeg følte at jeg aldri ville få den biten i vannet, for ville det ikke bli et vanskelig kabinettmøte mellom Betsy og Rex Tillerson? sa Mr. Reed, med henvisning til den tidligere Exxon Mobil-sjefen som ble utenriksminister. Faktisk hjalp ArtPrize-personalet kunstneren med å få de nødvendige tillatelsene.

Den New Orleans-baserte artisten Ti-Rock Moore var uvitende om DeVos-ArtPrize-båndene før hun ankom med sitt bidrag, Flint . Stykket, en kommentar til blyforurensningskrisen i den byen, hvor flertallet av innbyggerne er afroamerikanske, har en drikkefontene som spyr ut brunt vann under skiltet Farget.

Ms. Moore sa at hennes arbeid kommenterer systemet som Ms. DeVos opprettholder, som også opprettholder hvit overherredømme.

Hvorvidt publikum – inkludert mange konservative midtvestlige som støtter Mr. Trump – vil stemme for progressiv politisk kunst er uklart. ArtPrize-prisene ble opprinnelig avgjort ved offentlig avstemning, men siden 2013 har halvparten av prispengene blitt delt ut av et panel av kunsteksperter for å motvirke publikums preferanse for briller som en av årets mest beryktede bidrag, verdens største beanbag . De to største premiene er $200 000 hver.

Den flerårige kritikken ArtPrize weathers handler om det uvanlige konseptet - at enhver virksomhet i sentrum av Grand Rapids kan erklære seg selv som et sted, og artister i et hvilket som helst medium kan betale $50 for å vise arbeidet sitt hvis en spillestedsoperatør godtar å være vert for det. Som et resultat av dette inkluderer utstillingslokaler i år et bilkarosseriverksted, en brudebutikk og det lokale Y.M.C.A.

De fleste artister som deltar erkjenner at begivenheten, som brakte anslagsvis 28 millioner dollar i virksomhet til Grand Rapids i 2016, er, som Mr. Reed sa det, et stykke økonomisk utvikling med en kunstnerisk fasade. Likevel sier Mr. Reed og andre at de kitschy bidragene og stemmeprosessen i American Idol-stil har sin egen verdi.

En by som gir seg over til kunst i tre uker er noe som skal feires, sa Ms. Berman, den St.-Louis-baserte kunstneren. Folk vil finne brikkene som snakker til dem. Det er ganske kraftig.