Kambodsja sier det søker Return Of Met-statuer

Den kambodsjanske regjeringen er overbevist om at to statuer fra det 10. århundre i naturlig størrelse som har forankret Metropolitan Museum of Arts sørøstasiatiske gallerier i nesten to tiår, ble plyndret fra et jungeltempel og planlegger å be om at de kommer tilbake.

Regjeringen er veldig seriøs med å flytte dette videre, og vi får mye juridisk rådgivning, sa Im Sokrithy, direktør i Apsara , det kambodsjanske byrået som fører tilsyn med arv og arealforvaltning ved det vidstrakte tempelkomplekset der, ifølge arkeologer, statuene sto i århundrer. Vi tar et sterkt standpunkt, og vi håper de kan returneres.

De to sandsteinsfigurene, kalt Knelende ledsagere , flanker døråpningen til galleriet der Met viser sin lille, men globalt betydningsfulle samling av gjenstander fra Khmer-sivilisasjonens glansdager.



Eksperter sier at de ser ut til å ha blitt tatt rundt 1970, omtrent samtidig som et ledsagerstykke, en mytisk krigerskikkelse som USAs regjering forsøkte å gripe forrige måned på vegne av Kambodsja fra Sotheby's, hvor den ble lagt ut for salg.

Begge tilfellene illustrerer Kambodsjas økende interesse for å gjenopprette sin kulturarv, men debatten er noe annerledes når en omstridt gjenstand holdes av et museum i stedet for en privat samler eller auksjonshus. Mange i museumsverdenen og utover har hevdet at høyere profiler, større publikum og avanserte sikkerhetssystemer ved noen institusjoner gjør dem til mer passende steder å huse dyrebare gjenstander og sikre at de er tilgjengelige for verdensomspennende studier og verdsettelse.

The Met har tidligere returnert en Khmer-gjenstand, et Shiva-hode fra det 10. århundre som ble gitt til Mr. Ims byrå i 1997 etter oppfordring fra Martin Lerner, Mets Sørøst-asiatiske kurator på den tiden.

Anne LeMaistre, den UNESCO representant i Phnom Penh, Kambodsjas hovedstad, sa at byrået hennes holder på å samle en rapport som viser bevis på at Met-statuene og Sotheby's-krigeren tilhørte en Khmer-imperiumgruppe med 12 statuer som først ble brutt opp da Kambodsja ble destabilisert av borgerkrig.

The Met, som ble gitt statuene av velgjørere i fire deler mellom 1987 og 1992, sa at de ikke har blitt kontaktet av Kambodsja og har ingen informasjon som tyder på at verkene ble stjålet. Museet erkjente at utover navnene på giverne har det ingen registreringer om statuenes opprinnelse, til tross for en langvarig politikk for å undersøke historien til donerte antikviteter.

Ingen skjuler noe, sa Harold Holzer, Mets senior visepresident for eksterne anliggender. Jeg vil ikke ha noe bedre enn å finne mer dokumentasjon.

Mr. Holzer advarte mot å bruke gjeldende standarder for museumsinnsamling for å evaluere anskaffelsens riktighet som dateres tilbake mer enn to tiår. Det var ingen reelle rådende restriksjoner mot å akseptere disse kunstverkene, sa han om perioden, spesielt hvis de ved å gjøre det kunne beskyttes mot å forsvinne fullstendig fra offentlig syn og fra studier.

Mets policy i 1992 tillot det å godta verk uten detaljert herkomst. En slik aksept skulle imidlertid komme etter et forsøk på å utrydde historien til et stykke i tilfelle det var ulovlig. De siste årene, ettersom land i økende grad har forsøkt å beskytte sin kulturarv, har Met og andre museer vedtatt en strengere politikk. Det fraråder aksept av antikviteter som de knelende tjenerne hvis de mangler en dokumentert historie som viser at de forlot opprinnelseslandet før 1970.

I kjølvannet av Sothebys-saken har kambodsjanske tjenestemenn dannet en arbeidsgruppe for å returnere gjenstander fjernet fra landet deres og muligens holdt av amerikanske og andre utenlandske museer.

Prak Sonnara, visegeneraldirektør for kulturarv i Kambodsjas departement for kultur og kunst, sa at når regjeringen har samlet bevis for å overbevise Met om gyldigheten av påstanden, vil han be om å få statuene tilbake på vegne av folket i Kambodsja.

Mr. Lerner, som var Mets sørøstasiatiske kurator fra 1972 til 2004, sa at han ikke kunne huske hva som ble gjort for å undersøke herkomsten til de medfølgende statuene. Han sa at å kontakte den kambodsjanske regjeringen ved forespørsel - som foreskrevet i regler fastsatt i 1971 av en tidligere Met-direktør, Thomas Hoving - ikke var et alternativ på tidspunktet for gavene.

Bilde Knelende mannlig ledsagerKambodsja, Angkor-perioden, Khmer-stil på Koh Ker, ca. 921–45.

I utgangspunktet var det ingen regjering å sende det til på den tiden, sa han. Det hele var i en tilstand av uorden på den tiden.

Mr. Holzer sa at politikken med å sende slike brev ble avviklet for mange år siden - han kunne ikke si nøyaktig når - fordi de fikk svar så sjelden.

Arkeologer mener at de knelende tjenerne sto i rundt 1000 år ved Prasat Chen-tempelet på et stort område kalt Koh Ker , omtrent 200 miles nordvest for Phnom Penh, sa Eric Bourdonneau, som leder et prosjekt på stedet overvåket av den franske skolen for asiatiske studier. Met-statuene, sier ekspertene, sto noen få meter fra Sotheby's-krigeren, en figur kjent som Duryodhana.

Etter min mening tilhører de regjeringen i Kambodsja, sa Bertrand Porte, som leder det skulpturelle bevaringsarbeidet ved nasjonalt museum i Phnom Penh og er også leder for den franske skolen for asiatiske studier der, og bør returneres og alle gjenforenes og få være sammen akkurat som de var i 1000 år.

Betjentene, omtrent fire fot høye og veier mer enn 200 pund hver, ble vist ut i 1994 da Met åpnet sine nye sørøstasiatiske gallerier. Hodene til de to statuene ble donert i 1987 og 1989, og de to torsoene ble gitt sammen til museet i 1992.

Mr. Holzer sa at han ville bli overrasket hvis Kambodsja søkte å få statuene tilbake, fordi de har vært utstilt så lenge og en rekke kambodsjanske tjenestemenn har turnert rundt i galleriene uten noen gang å reise krav.

Tre av gjenstandene – et hode og begge torsoene – er oppført som gaver fra Douglas AJ Latchford, en britisk statsborger bosatt i Thailand som har en enorm samling av Khmer-antikviteter og har blitt riddet av den kambodsjanske regjeringen for å ha returnert Khmer-kulturskatter fra 1300-tallet. .

I et telefonintervju fra Bangkok sa Latchford, 80, at han kom over de tre gjenstandene da de var eiendommen til Spink & Son, en London-forhandler kjent for sitt salg av asiatisk kunst.

Spinks hadde hatt brikkene en stund, sa Mr. Latchford, og de hadde ikke solgt, så til ære for kuratoren, som var Martin Lerner, ba de om at jeg ville gi økonomisk støtte for å donere dem, og det var det jeg gjorde og hvorfor de er i mitt navn.

Mr. Latchford sa at han ikke visste hvor Spink hadde fått tak i varene, at han aldri tok dem i besittelse, og at han ikke har noen dokumenter fra transaksjonen. Han husket at han brukte rundt 10 000 pund. En talsmann for Spink sa at den ikke lenger har noe av papirene fra den epoken.

Familien som donerte hodet til den andre statuen i 1987 fant den også på Spink, et år før gaven, og sa at den ikke hadde kommet med noen opplysninger om opprinnelsen. Marsha Vargas Handley, kona til Raymond G. Handley, en av to givere, som siden har dødd, sa at kjøpesummen var $42.000.

Mr. Im, direktøren for Apsara, og Mr. Porte sa begge at stykkene var unike skatter fra en kort periode i Khmer-historien da setet for imperiet flyttet fra Angkor til Koh Ker og statuerhåndverket blomstret.

Føderale påtalemyndigheter, i argumentasjonen for retur av Sotheby's-stykket, har lagt frem bevis for hvorfor de mener tempelet ble plyndret etter 1970, under Kambodsjas kaotiske og blodige år med borgerkrig, folkemord og vietnamesisk okkupasjon. De samler vitnesbyrd fra landsbyboere som sier at tempelet var praktisk talt urørt frem til 1970-tallet, og påtalemyndigheten bemerket at frem til slutten av 1960-tallet manglet området veiene som trengs for å frakte bort store og tunge statuer.

Mr. Latchford, en forfatter av Adoration and Glory, en bok om Khmer-antikviteter, som sa at han har studert deres historie og opprinnelse i mer enn 40 år, bemerket at Khmer-artefakter har blitt plyndret i århundrer.

På spørsmål om han trodde de tre gjenstandene kan ha blitt stjålet fra Kambodsja nylig, sa han: Jeg har ingen grunn til å tro at det er sant eller ikke. Jeg vet ikke.