British Museum gjenåpner for en verden som har endret seg

Mens det var stengt, endret museet flere utstillinger for å klargjøre koblingene til slaveri og kolonialisme. Men ikke alle er fornøyd med endringene.

Besøkende i British Museums egyptiske gallerier torsdag. Museet åpnet igjen etter en fem måneders stenging på grunn av koronaviruset.

LONDON – Etter å ha vært stengt i 163 dager av koronaviruspandemien, ble British Museum torsdag det siste av Europas store museer som ønsket velkommen tilbake besøkende.

Som ved andre institusjoner i disse dager, var det hånddesinfeksjonsstasjoner og enveisruter, et begrenset antall besøkende og mange masker. Men museet har også gjort noen mer permanente endringer.



Hartwig Fischer, museets direktør, sa i et intervju at drapet på George Floyd av Minneapolis-politiet i mai, og de påfølgende Black Lives Matter-protestene rundt om i verden hadde endret bevisstheten til alle. Begivenhetene gjorde at han ønsket å intensivere museets arbeid med å adressere koblingene til slaveri og kolonialisme, sa han.

Museet gjorde to hovedendringer for gjenåpningen, sa Fischer. Den første var å flytte en byste av Hans Sloane - en lege og samler av kuriositeter hvis eiendom dannet grunnlaget for museet da det ble grunnlagt i 1753 - fra en sokkel i et fremtredende galleri til en montre. Nå er Sloane ikke lenger bare feiret som en naturhistorisk samler, men stemplet som slaveeier. Vitrinen inneholder andre gjenstander relatert til Storbritannias engasjement i slavehandelen.

Bilde

Kreditt...Tom Jamieson for The New York Times

Det andre trekket var opprettelsen av en guidet rute rundt museet kalt Collecting and Empire, med plaketter som forklarer hvordan visse gjenstander, som en barkskjold fra Australia , hadde tatt veien inn i museet. (Plakettene understreker at de fleste gjenstandene ble kjøpt eller donert til museet, ikke stjålet.)

Vår oppgave er å belyse historien til denne institusjonen, og historien til hver gjenstand i den, sa Mr. Fischer om endringene. Åpenhet er virkelig kjernen i dette.

Endringene han annonserte kan virke små, men de skapte oppsikt i Storbritannia denne uken.

Beslutningen om å flytte bysten, som herr Fischer først skisserte i et intervju med The Daily Telegraph , en konservativ avis, gjorde noen tradisjonalister sinte. Save Our Statues, en kampanjegruppe, sa på Twitter at den viste så respektløshet og utakknemlighet til en mann hvis generøsitet har bidratt til å bevare så mye verdenshistorie som millioner kan glede seg over. Andre Twitter-brukere påpekte at Sloane ikke hadde eid noen slaver selv, men at rikdommen hans kom fra plantasjer eid av kona.

Fischer sa at han ikke bruker sosiale medier, og la til at han var klar over oppstyret, og at han stod ved avgjørelsen. Folk vil alltid klage, sa han: Du må bare gjøre det rette.

Bilde

Kreditt...Tom Jamieson for The New York Times

Denne uken var det stort sett sosialkonservative som kritiserte museet, men i juni ble det irettesatt av forkjempere for sosial rettferdighet da det ga en uttalelse til støtte for Black Lives Matter-demonstrasjoner. I uttalelsen sa Mr. Fischer at British Museum var på linje med bevegelsens ånd og sjel. Den ideen ble mye hånet på nettet.

Betydde livet vårt når du STJAL ALLE VÅRE TING? Stephanie Yeboah, en forfatter, skrev på Twitter . Hvis vi betyr så mye for deg, gi det tilbake.

Mangelen på mangfold blant museets seniorkuratorer kom også i søkelyset i juni, da en BBC-intervjuer spurte Mr. Fischer hvor mange av museets 150 kuratorer var svarte. Han sa at ingen var det, og la til at det var et stort problem vi må ta tak i. (Han tok faktisk feil, sa en talskvinne for museet: Museet har en svart kurator, en arkeolog.)

Fischer sa at museet hadde forsøkt å adressere koblingene til kolonialisme og slaveri siden før han ble med, i 2016, ved å undersøke opprinnelsen til gjenstander i samlingen for å finne ut hvordan de var anskaffet, og involvere samfunn knyttet til gjenstandene. i kuratoriske beslutninger. Den nye teksten som forklarer Hans Sloanes koblinger til slaveri var for eksempel skrevet sammen med det svarte britiske samfunnet, sa han.

Det er ikke en begynnelse når det gjelder å møte vår egen historie, sa Mr. Fischer og la til: Du vil se mye mer av dette i fremtiden.

I årevis har museet møtt oppfordringer om å returnere nøkkelgjenstander fra samlingen til deres opprinnelsesland, inkludert Benin-bronsene, en blendende samling av hundrevis av gjenstander tatt av britiske styrker i et brutalt militærangrep i 1897 . Skattene er nå spredt i museer og private samlinger rundt om i verden. British Museum har sagt at det vil låne noen av gjenstandene til Nigeria når det bygger et nytt museum for å vise dem, men har motstått oppfordringer om å returnere dem permanent.

Bilde

Kreditt...Tom Jamieson for The New York Times

På spørsmål om plyndrede gjenstander i museets samling, reagerte Fischer sterkt. Denne samlingen er ikke basert på plyndrede gjenstander, sa han. Det er åtte millioner gjenstander i denne samlingen, la han til, de fleste anskaffet av forskere og samlere med ekte lidenskap og interesse for verdenskultur. Jeg tror det er det som egentlig er kjernen i denne institusjonen, sa han.

Dette er det mest ekstraordinære stedet å lære om menneskeheten og dens historie, la han til. Og det er også et ekstraordinært sted å komme inn for samtale, debatt og respektfull utveksling, sa han.

Debatter i Storbritannia rundt arven etter kolonialisme og slaveri har blitt stadig mer skingrende siden en statue av Edward Colston, en slavehandler fra 1600-tallet, ble revet ned i juni i Bristol, England, under en protest mot Black Lives Matter. Denne uken har aviser og sosiale medier blitt oppslukt av en klaff over sangen Rule, Britannia fra 1740! som tradisjonelt fremføres på Last Night at the Proms, en konsert som avslutter en årlig festival for klassisk musikk, sendt på BBC. Den patriotiske sangens refreng inkluderer linjen, briter skal aldri, aldri, aldri være slaver.

Boris Johnson, Storbritannias statsminister, avviste oppfordringer om å droppe sangen fra arrangementet. Jeg tror det er på tide at vi slutter å skamme oss over historien vår, sa han til journalister tirsdag .

Noen tilhengere av British Museum sier at det ikke kan vinne i dette klimaet. British Museum er barnet på skolen som alle har bestemt seg for å rote med og mobbe, sa Bonnie Greer, en Chicago-født dramatiker og journalist, i en e-post. Ms. Greer, som er afroamerikansk, var nestleder i museets styre i fire år og var vertskap for en serie foredrag der tidligere i år om hvordan kulturinstitusjoner kan regne med kolonialismens arv.

De gjør mye og burde snakke om det, sa hun. Det faktum at museet ikke blåser i sitt eget horn, la hun til, var sannsynligvis en britisk ting.

Bilde

Kreditt...Tom Jamieson for The New York Times

Ahdaf Soueif, en egyptisk forfatter som trakk seg fra museets styre i fjor i protest over en rekke problemer, inkludert dens koloniale arv, sa det å detronisere Sloanes byste og den nye stien virket utmerket.

Jeg tror det begynner å røre på seg, sa hun.

Torsdag på museet sa et titalls besøkende i intervjuer at de hadde hørt om Sloane-bysten i nyhetsmediene.

Kath Miller, 73, sa at det var bra at museet ikke skjulte båndene hans til slaveri. Han var nok ikke en hyggelig person, sa hun og sto foran bysten. Han ser det ikke.

Maria Morte (50) sa at hun hadde lest om bysten i en avis. Å gjøre dette, det er veldig med tiden, er det ikke? hun sa.

Jeg synes det er en god avgjørelse, la hun til. Før det bare sa om hans reiser og hvordan hans flotte samling ble til. Men arven etter slaveri kan du ikke ignorere.'