Milliardæren som kjøpte Trumps herskapshus står overfor gransking i Monaco

Hvor stor innflytelse Dmitry Rybolovlev, en russisk milliardær hvis penthouse har utsikt over havnen i Monte Carlo, har over Monaco-tjenestemenn er gjenstand for en rettslig undersøkelse.

MONACO – Det var en tid her, i dette fyrstedømmet på Rivieraen, da Dmitrij Rybolovlev kunne ha blitt forvekslet med kongelige da han tuslet mellom restauranter, fulgt av opptil fem livvakter, mer enn monarken selv, prins Albert II.

Noen dager ville prinsen bli med Mr. Rybolovlev på en luksusboks på Louis II Stadium, hvor de heiet på Mr. Rybolovlevs profesjonelle fotballag, AS Monaco FC, en kilde til voldsom nasjonal stolthet. Etterpå ville Mr. Rybolovlev trekke seg tilbake til toppleiligheten sin, Belle Époque, med dens kongelige utsikt over Port Hercules og det gamle palasset, hvor han deltok på dåpsmottakelsen for prinsens tvillinger i 2015.

Men i det siste har Mr. Rybolovlev, en milliardær russisk gruvemagnat, vært mindre synlig og prins Albert har holdt en delikat, diplomatisk avstand fra ham.



Mr. Rybolovlev er fortsatt en styrke her, selvfølgelig, først og fremst på grunn av hans fotballag, hvis suksess nylig fikk en takknemlig anerkjennelse fra prinsen.

Men det siste året har en lokal sorenskriver undersøkt om Mr. Rybolovlev brukte overdådige fordeler og fotballpass for å verve politimyndigheter i Monaco som allierte i sin langvarige feide med den sveitsiske forretningsmannen Yves Bouvier.

Bilde

Kreditt...Valeria Hache / Agence France-Presse - Getty Images

Det er en krangel som begynte for flere år siden da Mr. Bouvier hjalp Mr. Rybolovlev med å kjøpe 38 kunstverk i verdensklasse for oppsiktsvekkende 2 milliarder dollar. Mr. Rybolovlev har sagt i rettspapirer at han trodde at Bouvier opptrådte som hans agent og rådgiver for transaksjonene, og at han tjente honorarer for den tjenesten. Men han fant senere, sa han, at Mr. Bouvier hadde kjøpt mange av varene på forhånd, og deretter snudd dem til ham til en prispåslag på 1 milliard dollar.

I 2015 arresterte Monaco-tjenestemenn Bouvier for svindelanklager knyttet til Rybolovlevs klage. Magistraten undersøker om denne avgjørelsen var utilbørlig påvirket av Mr. Rybolovlevs generøsitet, et premiss som hans representanter har avvist på det sterkeste.

Monaco Football Club fortsetter kun praksisen med invitasjoner etablert før kjøpet av klubben av Rybolovlev, sa Brian Cattell, hans talsmann, og tilsvarer praksisen til de fleste store klubber i Frankrike. Det er helt lovlig.

Tvisten er langt fra den eneste grunnen til at Mr. Rybolovlevs profil har økt så drastisk det siste året. Hans kjøp av Donald J. Trumps herskapshus i Palm Beach for 95 millioner dollar i 2008 har gjort ham til en bærebjelke i de siste spekulasjonene om Mr. Trumps russiske forbindelser. Og salget hans av Leonardo da Vincis Salvator Mundi for 450 millioner dollar, det høyeste som noen gang er betalt på auksjon for et maleri, løftet umiddelbart hans kunstmarkedsprofil.

Men i Monaco, hvor Mr. Rybolovlevs blomstrende fotballag allerede hadde gjort ham til en kjendis, er han også kjent for sin rolle i det Prins Albert omtaler som Rybolovlev-affæren.

Mr. Bouvier har sagt at han, som enhver kunsthandler, hadde rett til å belaste Mr. Rybolovlev hva han måtte ønske. Saken hans har ennå ikke blitt avgjort, og Bouvier, som ble løslatt kort tid etter arrestasjonen, fortsetter å bo i Sveits.

Bilde

Kreditt...Dmitry Kostyukov for The New York Times

Gjennomgangen av Rybolovlevs oppførsel i saken begynte med avsløringen av at hans sveitsiske advokat, Tetiana Bersheda, hadde utvekslet flere tekstmeldinger med Monacos øverste politi- og justismyndigheter.

Bouviers side sier at meldingene viser at Bersheda varslet Monaco-politiet om Bouviers ankomst dit for et forretningsmøte, hvor han ble arrestert.

Monacos justisminister, Philippe Narmino, trakk seg i fjor da tekstene hans til Bersheda ble kjent, inkludert en takknemlig anerkjennelse fra hans kone for en helikoptertur til Mr. Rybolovlevs sveitsiske hytte for å gå på ski i 2015 og en middag arrangert av en diamanthandler.

I flere måneder har sorenskriveren som har undersøkt beskyldningene om utilbørlig innflytelse fra Mr. Rybolovlev stilt spørsmål ved fyrstedømmets elite og undersøkt bankkontoer. De siste ukene har franske medier avslørt hvordan Mr. Rybolovlevs team hadde kurtisert de lokale myndighetene med fordeler og billetter. Prins Albert har sverget at ingen mishandling vil bli tolerert, og antydet at rapportene og lekkasjer om etterforskningen truer med å skade Monacos institusjoner.

Det er en historie som har alle egenskapene til en mørk detektivroman, sa Renaud Revel, forfatter av The Mysterious Mr. Rybolovlev.

Det er et portrett av en konge, sa han, uten krone, som gjorde Monacos klippe til et ugjennomsiktig system av tjenester.

Bilde

Kreditt...Steve Mitchell/Associated Press

Utenfor Monaco dukker Mr. Rybolovlevs navn rutinemessig opp i artikler om president Trumps russiske bånd. De to mennene sier de aldri har møtt hverandre. Men eiendomsavtalen deres, der en Rybolovlev-familiestiftelse kjøpte Mr. Trumps eiendom, har trukket interessen til en amerikansk senator, Ron Wyden, demokrat i Oregon, som spurte finansdepartementet om eventuelle opplysninger den måtte ha om transaksjonen.

Prisen som ble betalt for den seks mål store eiendommen var en overraskende påslag fra de 41 millioner dollarene som Mr. Trump hadde betalt bare fire år tidligere. Men Mr. Rybolovlev er på vei til å gjenerobre summen etter å ha fradelt eiendommen. To av de tre pakkene har til sammen høstet 71 millioner dollar.

Mr. Rybolovlev gjorde det også bra med Leonardo-maleriet sitt. Når det gjelder PR, har fortjenesten generert av salget på $450 millioner undergravd synet på Mr. Rybolovlev som offer, siden han bare betalte Mr. Bouvier $127,5 millioner for arbeidet i 2013. (Mr. Bouvier hadde betalt $80 millioner for den.)

Men Mr. Rybolovlev har fortsatt å forfølge sivile klager mot Mr. Bouvier flere steder, som en del av et forsøk på å demonstrere at den sveitsiske forretningsmannen svindlet ham ved ikke å erkjenne at han ofte opptrådte som en uavhengig mellommann, ikke en honorarbasert rådgiver.

Rekordsalget av maleriet av Leonardo da Vinci var en stor suksess, men det endrer ingenting i forhold til den skjulte fortjenesten til herr Bouvier, sa Bersheda. Mine kunder har krav på differansen mellom den feilaktige prisen og den reelle prisen.

I Monaco fungerte Ms. Bersheda som Mr. Rybolovlevs ambassadør for den lokale eliten og fremtredende veldedige organisasjoner, og ledet Venner av Ballet de Monte-Carlo. Russiske utlendinger blir stadig mer synlige i denne mikrostaten av millionærer hvor det ikke er inntektsskatt og hvor luksusbutikker ansetter russisktalende ansatte.

Bilde

Kreditt...Michelle V. Agins/The New York Times

Men sent i 2016 flyttet hun sin bane fra Monaco til London, hvor hun fortsetter å representere Mr. Rybolovlev, og har opprettet et boutique-advokatfirma. Hun er fortsatt presidenten for balletten og styremedlem i fotballaget.

Som en del av etterforskningen av påvirkningshandel ble det i fjor gjennomført ransakinger i hjemmet til Mr. Narmino, justisministeren, og Monaco Røde Kors, hvor han fortsatt er visepresident.

Etterforskningen vurderer også om fotballaget brukte sin popularitet til å bli kjæreste med myndighetene i Monaco. En tidligere politimann i Monaco har fortalt etterforskerne at så mange som 25 politimyndigheter skaffet seg par gratis V.I.P. sesongkort til en verdi av rundt $16 000 per par, ifølge en utskrift av kontoen hans. Mr. Rybolovlevs representanter sier at høflighetskort er en etablert praksis i ligaen.

Etterforskningen vokste ut av en klage om invasjon av personvernet som ble inngitt mot Mr. Rybolovlev og Ms. Bersheda i 2015 av Tania Rappo, en innbygger i Monaco som en gang var en nær venn av Mr. Rybolovlev. Rappo anklaget Bersheda for ulovlig opptak av deres personlige samtale i Rybolovlevs Monte Carlo penthouse i 2015.

Bersheda insisterer på at hun bare hjalp Bouvier-etterforskningen fordi Mrs. Rappo hadde hjulpet til med noen av de omstridte kunstsalgene. Bersheda ga telefonen sin til myndighetene i Monaco for å bekrefte at samtalen ikke var redigert. Hun protesterer mot at politiet da også gransket hennes slettede tekstmeldinger.

Det er sjokkerende at de samme myndighetene i ettertid brukte telefonen min til ikke-relaterte formål, åpenbart brudd på prosedyreregler, mitt eget privatliv og det juridiske privilegiet jeg har som advokat, sa hun.

Bilde

Kreditt...Valery Hache / Agence France-Presse - Getty Images

Mr. Rybolovlev har utfordret granskningen av sin advokats private telefon, men rettsavgjørelsene har gått ham imot.

Mr. Bouviers advokat i Monaco, Frank Michel, sa at noen mennesker ønsker at etterforskningen av påvirkningshandel skal avsluttes.

Jeg vet ikke hvor mektig Rybolovlev er nå, sa han. Det er nettopp dette som er årsaken til etterforskningen. Det er mange elementer som får oss til å tro at det er et system med korrupsjon, ikke bare med en tjenestemann, men et generelt system.

Mr. Rybolovlevs jetsettingsfravær fra Monaco har ført til spekulasjoner om at han planlegger å decampere og lede et lag, i et annet land - kanskje Italia. Hans representanter benekter rapportene. Mr. Rybolovlev erklærte sin troskap i et intervju med en fransk TV-kanal i sommer: Jeg elsker denne klubben og fyrstedømmet.

Sergey Chernitsyn, en rådgiver for Mr. Rybolovlev, har gjentatte ganger sagt at Mr. Rybolovlev er fornøyd med sin Monaco penthouse, kjøpt for rapporterte 300 millioner euro og nylig renovert i år.

Han er glad, sa Mr. Chernitsyn, og la til når det gjelder toppleiligheten: Som alltid i business, hvis noen kommer og frier – la oss si en milliard euro – kan det i teorien diskuteres.